¿Cuáles Son Los Síntomas, Tratamiento Y Riesgos Del Ébola?

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Por Scott Barnes

La enfermedad del virus del Ébola (o fiebre hemorrágica del Ébola) comienza con fiebre alta, dolor de cabeza, dolor de garganta, falta de apetito y dolores musculares y articulares. Vómitos, diarrea y sarpullido siguen a los síntomas iniciales en aproximadamente tres días. Después de tres o cuatro días más, aproximadamente el 50 por ciento de los pacientes de la enfermedad del Ébola comienzan a sangrar tanto internamente (los vasos sanguíneos literalmente comienzan a filtrar sangre) como externamente (la sangre se filtra de los ojos, los oídos, la nariz, las encías o las heridas por punción de las inyecciones).

El virus del Ébola puede ser difícil de diagnosticar porque sus primeros síntomas son similares a los del cólera, la fiebre tifoidea, la malaria y otras enfermedades. El tiempo que transcurre entre la contracción del virus del Ébola y los primeros signos de infección varía: una vez infectadas, algunas personas muestran síntomas en un día, pero otras tardan hasta tres semanas en enfermarse. Actualmente, no existe ninguna vacuna o cura para el Ébola, y su tasa de mortalidad varía según el brote, y oscila entre el 60 y el 90 por ciento. Los pacientes que reciben atención médica en las primeras etapas de la infección generalmente tienen una mejor probabilidad de supervivencia.

En el verano de 2014, África era el único continente en el que se habían producido brotes del virus del Ébola. La epidemia de 2014 en las naciones de África Occidental de Guinea, Liberia, Sierra Leona y Nigeria es el brote de Ébola más grande, largo y mortal registrado. A finales de agosto de 2014, la República Democrática del Congo, en África Central, declaró que una cepa diferente del virus se había cobrado al menos dos vidas. Haga clic aquí para ver una línea de tiempo del virus Ébola, desde su descubrimiento hasta 2014.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de los Estados Unidos (CDC) sostienen que no existe un riesgo significativo de un brote de Ébola en los Estados Unidos. Los CDC establecieron medidas de seguridad para las personas que tienen Ébola y que son traídas a los Estados Unidos para recibir tratamiento. Las tripulaciones de las aerolíneas comerciales están capacitadas para buscar los síntomas del Ébola y otras enfermedades infecciosas en los pasajeros que vuelan desde lugares donde pueden originarse dichas enfermedades. Los viajeros que parecen estar enfermos pueden ser puestos en cuarentena como precaución.

Incluso si una persona infectada con el Ébola logra subirse a un avión y viajar a los Estados Unidos, los CDC están seguros de que las posibilidades de que el virus se propague a otras personas en el vuelo o en los Estados Unidos son bajas.

Cómo comienza un brote de Ébola

Se cree que los murciélagos frugívoros de África Occidental son los huéspedes naturales del virus del Ébola, aunque se ha informado que los humanos han sido infectados por chimpancés, gorilas, macacos y otros monos, antílopes y puercoespines. Se desconocen las circunstancias exactas que causan que el Ébola salte de una especie; la infección en humanos probablemente ocurre después de que el virus se transmite a una persona a través del contacto con los fluidos corporales de un animal infectado.

Alguien puede tener contacto cercano con un animal enfermo o muerto en la selva (quizás incluso sin saberlo) y desarrollar la enfermedad. Otro posible medio de infección humana puede ocurrir cuando una persona prepara carne animal contaminada como alimento. Los murciélagos frugívoros y los monos pequeños son un pilar de la dieta de algunos africanos occidentales, y limpiar o preparar un animal contaminado antes de cocinarlo podría transmitir el virus al manipulador.

Cómo se transmite el Ébola de persona a persona

Una vez que una persona se infecta con el Ébola, el virus se puede propagar a otras – sólo a través del contacto directo con sangre o fluidos corporales de una persona infectada. Las personas con mayor riesgo de enfermarse son los miembros de la familia o los trabajadores de la salud que atienden a una persona enferma. Limpiar el vómito o la diarrea de un paciente de Ébola es un medio común de transmisión de persona a persona. También es posible contraer el Ébola de una aguja contaminada o de otro equipo médico.

En comparación con otros virus, el Ébola es relativamente difícil de contraer. (Muchos otros virus, como el sarampión, la gripe, la fiebre tifoidea e incluso la peste bubónica, son mucho más contagiosos.) Algunos hechos a tener en cuenta sobre el Ébola:

  • El Ébola no se transmite por el aire. Usted no puede contraer el virus por estar cerca de una persona infectada que estornuda o tose.
  • El Ébola no se puede contraer ni por comer comida cocida ni por beber agua.
  • Una persona infectada que todavía no muestra síntomas del virus del Ébola aún no es contagiosa.
  • El potencial de brotes generalizados del Ébola sigue siendo bajo porque el virus se propaga sólo por contacto directo con las secreciones de alguien que muestra signos de la enfermedad.

Es poco probable que las personas que toman precauciones (como, por ejemplo, tener mucho cuidado al limpiar los fluidos corporales de una persona enferma) se infecten con el Ébola. Sin embargo, el Ébola difiere de la mayoría de los demás virus en algunos aspectos importantes:

  • El virus del Ébola puede sobrevivir fuera del huésped hasta dos días a temperatura ambiente. Las agujas hipodérmicas y otros equipos médicos, o incluso la ropa de una persona enferma, pueden estar contaminadas hasta por 48 horas.
  • El Ébola no muere rápidamente después que su huésped. El cadáver de una víctima del Ébola sigue siendo contagioso. Por lo tanto, embalsamar a una persona fallecida infectada o realizar otros ritos funerarios puede propagar la enfermedad.
  • El semen de un sobreviviente masculino del Ébola puede ser infeccioso hasta dos meses después de su recuperación.

Por qué el Ébola se propaga en África pero podría ser contenido en los Estados Unidos

¿Qué pasa si una persona entra en un hospital americano con Ébola? Las posibilidades de un brote en suelo americano son improbables.

La infraestructura médica americana tiene un sistema rápido y avanzado para reportar enfermedades infecciosas. El paciente quedaría aislado, otros hospitales y organizaciones (incluyendo los CDC) recibirían notificación, y los esfuerzos para localizar a otras personas que estuvieran en contacto con la persona enferma serían rápidos. Los hospitales estadounidenses cuentan con suministros adecuados de equipo para el control de infecciones (camas de aislamiento, guantes, batas y máscaras) que prevendrán la propagación de la enfermedad. Los profesionales de la salud estadounidenses están altamente capacitados para mantenerse seguros mientras tratan a pacientes contagiosos.

¿Por qué son diferentes las cosas en África? La pobreza alentó a los africanos a cruzar las fronteras nacionales para encontrar trabajo, por lo que el brote de 2014 se produjo simultáneamente en varios países, lo que dificultó los esfuerzos de contención. Los países de África Occidental tienen un promedio de sólo uno o dos médicos por cada 100.000 personas, y la mayoría de los centros de salud no tienen los fondos para comprar el equipo médico adecuado – a veces carecen incluso de jabón y agua para lavarse las manos.

Supersticiosos de los equipos médicos extranjeros con trajes de protección, los africanos con frecuencia huían de la asistencia sanitaria disponible. Algunos africanos creen que la hechicería causa el Ébola y que los médicos matan a los pacientes, lo que hace que los habitantes de la ciudad desciendan y «liberen» a los pacientes del Ébola de los hospitales y los centros de aislamiento. Los ritos funerarios tradicionales africanos consisten en lavar y limpiar el cuerpo, lo que expone aún más a las poblaciones al virus.

A partir del otoño de 2014, las predicciones de la Organización Mundial de la Salud colocan al Ébola a la vanguardia de las enfermedades infecciosas en el nuevo año. Mientras que los tratamientos experimentales ofrecen alguna promesa de reducir la tasa de mortalidad del Ébola, las terapias no están ni mucho menos listas para tratar la infección generalizada.

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