Por qué Elyse Allan, CEO de GE Canada, piensa que las carreras son asuntos familiares

Foto de Roberto Caruso

Elyse Allan puede ser la CEO de GE Canada, pero cuando se trata de tomar decisiones sobre su carrera, toda la familia tiene la palabra.

Elyse Allan tiene el tipo de porte regio y equilibrado que puede parecer intimidante al principio. Como presidenta y directora ejecutiva de GE Canadá, es una de las mujeres más poderosas del país, que supervisa un negocio de 5.000 millones de dólares con unos 300.000 empleados. Aunque las bombillas y los electrodomésticos son los productos más conocidos de la empresa, en realidad sólo representan una pequeña parte de sus ventas. Elyse dirige un conglomerado multifacético que abarca sectores tan diversos como las finanzas, la asistencia sanitaria y las energías renovables.

Sin embargo, la imagen de una comandante distante se desintegra cuando empieza a reír, lo que hace fácilmente, especialmente cuando habla de cómo terminó siendo la jefa de la compañía. Ella admite, por ejemplo, que no tenía un plan de carrera fijo. Criada en las afueras de Nueva York, Elyse pensó que quería ser doctora, pero mientras estudiaba medicina en el Dartmouth College, se dio cuenta de que estaba más interesada en la política de salud que en la práctica. Un trabajo en un hospital analizando costos fue una revelación. «Me encantaron los números, y que podría tener un gran impacto en una comunidad grande», dice. «Me gustaba descubrir la complejidad, y no todo el mundo podía hacer eso.»

Esta mentalidad analítica y la voluntad de hacer desvíos de carrera han sido constantes para Elyse durante toda su vida. Durante más de tres décadas en el negocio, ella ha manejado todo, desde una compañía de químicos con problemas hasta una división de Ontario Hydro. Su período más largo fue los 10 años que pasó como presidenta de la Junta de Comercio de Toronto. Con cada cambio, sopesaba el reto y el riesgo preguntándose: «¿Qué aprendería? ¿Tendría una buena historia que contar?»

Sin embargo, GE ha sido «mi educación profesional y mi hogar», dice. Trabajó para la compañía en numerosos puestos en tres tramos distintos: primero en marketing corporativo a partir de 1984; luego como ejecutiva en la división canadiense, para la que sus antiguos jefes la reclutaron después de enterarse de que estaba comprometida con una Canuck; y finalmente, a partir de 2004, dirigiendo toda la operación en Canadá.

Elyse cree que las carreras son asuntos familiares. Después de que ella y su esposo se mudaron a Toronto desde Nueva York en 1988 y tuvieron un hijo, ella optó por aceptar un trabajo con mejores horarios y pocos viajes. «Quería asegurarme de que cuando mi hijo tuviera un partido de fútbol o una obra en pleno día, yo pudiera estar allí». Cuando se le ofreció el puesto de CEO en GE Canada, los Allan celebraron una reunión familiar. Su hijo, que entonces tenía 12 años, estaba contento de ganar más independencia y asintió con entusiasmo. Su marido, que ya no viajaba tanto, le dijo: «Elise, es tu turno. Lo que sea que quieras hacer, te apoyamos».

La ex directora de United Way of Greater Toronto, Anne Golden, que ha trabajado con Elyse en iniciativas que van desde la vivienda asequible hasta la ayuda a las comunidades pobres del norte, la califica de soberbia en la elaboración de estrategias para cuestiones complejas que desafían las soluciones lineales, «y en persuadir a otros para que sigan su ejemplo con suavidad pero firmeza». Para Elyse, se trata tanto de comunicación como de resolución de problemas. «La gente quiere saber adónde quiere llevarlos», dice, «por lo que es muy importante ser capaz de articular un sentido de la visión». Hay muchos modelos de liderazgo, añade, y el enfoque más inclusivo y de consenso que la mayoría de las mujeres utilizan no es en absoluto inferior. «Las mujeres no tienen que conformarse con un estereotipo artificial que han visto en la tele.»

Sin embargo, a menudo ve a las mujeres en los negocios luchar con reticencia para expresar sus opiniones. «Los hombres a veces hablan unos sobre otros, y las mujeres dejan que eso suceda, en lugar de unirse a ellos», dice. «En algunas culturas de negocios, si no te metes en ese lío, no serás escuchado. Si llegamos a la mesa y luego no participamos, qué vergüenza. Concéntrate en la confianza y en encontrar tu voz».

Con todas sus responsabilidades, Elyse maneja su tiempo rigurosamente. «He hecho listas desde la escuela primaria», dice riendo. Pero aunque a menudo tiene reuniones por las tardes, cuando no está de viaje siempre cena con su marido (su hijo está ahora en la universidad). Es una rutina reconfortante: Mientras ella cocina, la pareja comparte una copa de vino y discuten sus días. «Mis padres siempre hacían eso», dice Elyse. Le queda poco tiempo para sus pasatiempos y su círculo de amigos es más pequeño, pero a los 55 años, ella lo ve como una elección y no como un sacrificio. Ella ve su carrera como un viaje sin destino preestablecido y su vida como un libro, con ella misma como autora. «Nadie más debería escribir tu historia», dice. «Y no todos los capítulos deben ser iguales.»

Aquí están los seis consejos de Elyse Allan para el éxito profesional:

1. Descubre lo que te gusta

Tómese el tiempo para descubrir lo que le gusta del trabajo que hace y si lo puede encontrar en diferentes industrias o posiciones. Comprender sus aptitudes abre sus opciones de futuro.

2. Tomar riesgos de carrera, pero por buenas razones

Sea claro acerca de por qué está haciendo un cambio y lo que espera aprender de él. Si algo no funciona, ¿tendrás una buena historia? Pero Allan advierte: «Es importante que la gente entienda su tolerancia al riesgo, sobre todo porque en la vida hay más gente que se apega a ti».

3. Nunca quemar puentes

Cada vez que dejaba GE, era con una explicación clara de lo que buscaba ganar. «El mundo es un lugar pequeño y nunca se sabe cuándo se volverán a cruzar los caminos», dice. Todavía está en contacto con cada uno de sus antiguos jefes.

4. Ten el coraje de decir lo que piensas

Haga su tarea, pero no espere a que su idea sea perfecta. Los canadienses en general, y las mujeres en particular, tienden a sentirse más cómodos escuchando que hablando, dice Allan, estando «comprometidos pero no como participantes activos».

5. Contratar a personas que no son como tú

Muchos gerentes caen en la trampa de rodearse de lugartenientes de ideas afines. «En un equipo de liderazgo, quiero diversidad de ideas y antecedentes para que tengan un debate saludable. No querrás sentarte ahí y que todos asientan con la cabeza».

6. Gestiona tu carrera

No dejes que alguien más lo haga por ti.

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