¿Qué define los»estadios» del cáncer? – Explicado

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Por Christina T. Loguidice, Maurie Markman, Carolyn Lammersfeld

La clasificación en etapas es una manera de describir la gravedad de su cáncer basándose en la extensión de su tumor original (primario) y si su cáncer se ha diseminado a otras áreas de su cuerpo. La clasificación en etapas es importante porque puede permitir que su oncólogo trabaje con usted para desarrollar un plan de tratamiento apropiado. También puede ayudar a dar alguna indicación de su pronóstico.

Pero recuerde, nadie puede decirle con seguridad cuál será su pronóstico.

Existe un «sistema de estadificación» del cáncer bien establecido que es ampliamente utilizado por los oncólogos, lo cual es tanto una cosa buena como una cosa mala. Es bueno porque los oncólogos y patólogos de todo el mundo generalmente están de acuerdo con el sistema.

Como resultado, usted puede estar seguro de que si se le da una»etapa» para su cáncer después de una evaluación definitiva por su oncólogo, usted habría recibido la misma etapa si esa evaluación hubiera sido realizada por otro oncólogo. Esto se debe a que los médicos siguen los criterios acordados para la estadificación, que son los siguientes:

  • Etapa 0: El cáncer no es invasivo.
  • Etapas I, II y III: Cuanto mayor sea el número, más extensa será la enfermedad. El tumor puede ser más grande o puede haberse diseminado más allá del órgano en el cual se desarrolló por primera vez a los ganglios linfáticos cercanos y/u órganos adyacentes a la ubicación del tumor primario.
  • Etapa IV: El cáncer se ha diseminado a sitios distantes en el cuerpo.

Algunas veces, se utilizan letras y sufijos numéricos adicionales para subdividir los estadios del cáncer. Por ejemplo, un tumor en estadio IIIE+S indica diseminación extralinfática (marcada por la E) y compromiso esplénico (marcado por la S).

Ahora las malas noticias. Debido a que los conceptos fundamentales detrás de la estadificación del tumor no han cambiado sustancialmente desde que el proceso fue desarrollado hace muchas décadas, ciertas suposiciones consideradas razonables en ese momento no parecen ser apropiadas hoy en día. Quizás el hecho más importante es que la puesta en escena formal sólo se hace en el diagnóstico inicial.

El inconveniente de este sistema es que no tiene en cuenta la recurrencia o metástasis, que puede ocurrir en algún momento después de que el tumor se estadifica inicialmente.

Con la excepción de las neoplasias malignas relacionadas con la sangre (leucemia, mieloma, linfoma), la mayoría de los cánceres se clasifican según los hallazgos en el momento de la cirugía inicial. La información adicional para definir la etapa del cáncer puede provenir de estudios imagenológicos (como una tomografía computarizada de los pulmones o el abdomen) y estudios específicos de marcadores de tumores sanguíneos.

Los pacientes que experimentan una recurrencia del cáncer en un lugar distante suelen decir que tienen «cáncer en estadio IV», pero esto no es técnicamente correcto. Un cáncer que inicialmente se presenta como un proceso localizado («estadio I») siempre será etiquetado como estadio I. Claramente, esta situación puede ser bastante confusa.

El estadio de un cáncer proporciona información muy general sobre la extensión de su propagación y la ubicación observada dentro del cuerpo. En la mayoría de los casos, esta información es esencial para definir el mejor plan de tratamiento inicial.

Por ejemplo, si usted tiene un cáncer de pulmón que parece estar completamente localizado sin compromiso de los ganglios linfáticos regionales, se tratará con cirugía (asumiendo que usted es médicamente capaz de tolerarlo); por otro lado, si tiene un compromiso extenso de los ganglios linfáticos, probablemente no se someterá a cirugía, y en su lugar recibirá radiación y quimioterapia.

La relevancia de la estadificación varía según el tipo específico de tumor en cuestión y las opciones de tratamiento disponibles para ser consideradas en ese entorno en particular. Por ejemplo, la cirugía se puede utilizar para tratar un tipo de tumor (como el cáncer de ovario) incluso en presencia de cáncer en estadio IV documentado, mientras que la afectación de los ganglios linfáticos regionales documentada (estadio II) para otros tipos de tumor puede modificar la estrategia terapéutica lejos de la cirugía y hacia la radiación.

Estas decisiones se basan en gran medida en los resultados de ensayos clínicos a gran escala que se han llevado a cabo durante las últimas décadas y que han ayudado a definir el manejo óptimo de la enfermedad en entornos clínicos particulares.

Todos los tumores sanguíneos son esencialmente de «estadio IV» en el momento del diagnóstico, y el tratamiento será con fármacos anticancerosos (posiblemente con radiación externa a grandes masas) en lugar de cirugía.

Desafortunadamente, a pesar de las mejoras en el diagnóstico, es imposible saber con precisión si un cáncer individual realmente permanece localizado en el momento del diagnóstico, a pesar de las imágenes negativas o los estudios de marcadores tumorales. Por lo tanto, aunque usted pueda tener cáncer de seno en etapa I, puede, de hecho, tener cáncer metastásico microscópico (que no puede ser visto en estudios de imagen). Esta es la razón por la que se administra quimioterapia adyuvante para ciertos tipos de cáncer.

A pesar de los inconvenientes y desafíos de la estadificación del cáncer, en general, el pronóstico es excelente cuando se descubre que usted tiene un cáncer en etapa temprana, en lugar de una enfermedad más avanzada. Sin embargo, con la creciente efectividad de las opciones de tratamiento para múltiples tipos de tumores, incluso cánceres avanzados, usted puede experimentar beneficios genuinamente significativos asociados con el tratamiento, incluyendo una mejora sustancial en los síntomas relacionados con el cáncer, una mejor calidad de vida y una supervivencia prolongada.

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